• Comment, à partir d'une minuscule cellule unique, est-il possible d'obtenir un organisme aussi complexe que celui d'un être vivant ? Quel phénomène fascinant mène-t-il de l'embryon à l'Homme ? Ces interrogations ont accompagné Nicole Le Douarin tout au long de son parcours scientifi que. Cette grande biologiste française s'est notamment distinguée par ses travaux sur les chimères, ces êtres « hybrides » qu'elle a ellemême conçus en associant in ovo des cellules de deux espèces d'oiseaux, la caille et le poulet. Ces manipulations ont permis des avancées remarquables dans la compréhension du développement et de la différenciation des cellules. Dans cet ouvrage, elle revient sur son parcours, ses travaux, sa passion, et nous introduit de manière claire à la biologie du développement, et plus généralement, aux secrets de la vie.

  • Pour la première fois dans l'histoire de l'Humanité, les sciences de la vie nous ouvrent, chaque jour davantage, le pouvoir d'agir librement sur les ressorts intimes du vivant, qui s'imposaient jusqu'alors à nous comme un inexorable destin. Notre vision de la vie en est radicalement transformée, nos valeurs doivent être repensées en profondeur face à ces découvertes dont les conséquences sont en passe de modifier spectaculairement notre rapport à l'existence, voire l'économie mondiale, l'équilibre de nos sociétés : essor des biotechnologies, espoir d'une médecine non plus simplement réparatrice mais authentiquement régénératrice, organismes génétiquement modifiés...
    Tour à tour pédagogue attentive, chercheuse passionnée, analyste aigüe de la vie quotidienne des chercheurs et des politiques de recherche, conteuse émue par la personnalité singulière et le génie original de certains de ses pairs ou de ses grands prédécesseurs, citoyenne affrontant avec rigueur les problèmes bioéthiques liés aux expériences sur les cellules souches embryonnaires ou à certaines applications médicales, Nicole Le Douarin, l'une des plus grandes biologistes de notre temps, nous entraîne dans un voyage aussi fascinant qu'éclairant au coeur des sciences de la vie, de leur histoire lointaine ou récente, jusqu'à leurs développements le plus récents.
    Avec un souci constant d'exactitude et de clarté, elle nous fait comprendre, comme jamais, la véritable portée des grandes découvertes touchant, entre autres, la génétique, le clonage, les cellules souches, les nouvelles techniques de modification des gènes, l'évolution des espèces, le fonctionnement du système immunitaire, l'orchestration des processus incroyablement divers qui aboutissent à l'unité d'un organisme complexe développé à partir d'une unique cellule, l'oeuf.
    Un itinéraire passionnant et passionné sur le chemin de la vie et de ses mystères.

  • Nicole Le Douarin, embryologiste, professeur honoraire au Collège de France, secrétaire perpétuel de l'Académie des sciences, raconte ici son itinéraire, des premières années passées en Bretagne dans la classe de sa mère, institutrice, à la mise au point d'un système de marquage des cellules, jusqu'à ses dernières recherches sur les cellules souches.
    À travers son récit vivant et chaleureux, passe l'enthousiasme inaltérable du chercheur « qui construit des chimères, isole des gènes, clone des cellules pour les obtenir en nombre et goûte ainsi, de temps en temps, au plaisir inégalé de voir, petit à petit, un coin du voile se lever. »

  • " [Elle a eu de] l'avidité pour tout ce que le monde donne à voir, à aimer, expérimenter, à comprendre. " C'est en ces termes que parlent d'elle ses deux très grandes amies, la philosophe Mona Ozouf et l'historienne Michelle Perrot, qui signent ici une préface empreinte d'admiration, titrée " Princesse de sciences ".
    Nicole Le Douarin, médaille d'or du CNRS, scientifique française " nobélisable " en biologie, a accompli un parcours remarquable, aussi bien d'un point de vue intellectuel qu'humain. C'est cette aventure personnelle étonnante qu'elle raconte pour la première fois dans des " mémoires scientifiques " d'un genre unique.
    Née en Bretagne dans un milieu modeste, cette grande dame de la biologie, devenue une académicienne sollicitée dans le monde entier, est d'une rare humilité. Poussée par sa mère institutrice et devenue professeur de lycée, elle n'aura de cesse d'accéder à ce qu'elle sent aimer par-dessus tout : la recherche. C'est en embryologie qu'elle accomplira des travaux de tout premier plan (au CNRS), et finira par accéder, à force de ténacité, à l'un des postes les plus prestigieux, celui de professeur au Collège de France (où il n'y a presque que des hommes), avant l'Académie des sciences.
    Entre-temps, elle se sera mariée, aura eu deux filles et aura divorcé. Avec élégance, elle rappelle ce que fut (est encore ?) la condition féminine. Pendant plusieurs décennies, il lui aura fallu non seulement beaucoup travailler mais aussi dépasser les préjugés, parfois des femmes elles-mêmes. L'une d'elles, demeurée " assistante " de son mari professeur d'université, ne lui dit-elle pas un jour : " Vous avez un bon métier, un mari, deux enfants, n'est-ce pas assez ? ".
    Au fur et à mesure de son évolution personnelle, Nicole Le Douarin nous dévoile les coulisses inconnues de la recherche : ses personnages étonnants, le patient travail de laboratoire, le côté " libérateur " de la science. Actrice des avancées majeures de la biologie en France depuis un demi-siècle, elle a contribué à mieux faire comprendre la question fondamentale de la formation de l'embryon et le rôle de premier plan de certaines cellules (les fameuses " cellules souches ") largement inconnues naguère. Novatrice, Nicole Le Douarin a mené des expériences spectaculaires : ainsi, elle est parvenue à créer des chimères (mélanges de cailles et de poulets) lui permettant de prouver ses théories et servant de modèles à bien d'autres scientifiques. Combattive et attachée à l'avancée des sciences, elle donne ici des clés sur la meilleure façon de mener des recherches du plus haut niveau, indispensables à une société de la connaissance, telle qu'elle la souhaite pour la France de demain.

  • " Chacun de nous a commencé sa vie sous la forme d'une cellule, l'oeuf.
    Certes, nous sommes habitués à cette idée ; elle suscite cependant, lorsqu'on s'y attarde, incrédulité et interrogations. Comment se peut-il que de cette cellule unique, " isolée ", surgissent les constituants du corps de l'adulte, faits de plusieurs milliards de cellules harmonieusement ordonnées pour former des organes aussi différents et complexes que le cerveau, les membres, les yeux et le visage ? Ce livre a pour ambition de donner au lecteur une idée de ce qu'est le développement des organismes et l'état actuel des recherches dans ce domaine.
    Il se propose de révéler l'extraordinaire diversité des facteurs et des processus qui, ensemble, président à la formation d'un être vivant. Après la brebis Dolly et les cohortes de moutons et de veaux clonés, chacun est en droit de se demander si on n'en viendra pas un jour à appliquer ces méthodes à l'espèce humaine. Voilà qui suscite des espoirs et des craintes qui doivent être évalués raisonnablement.
    " N-L-D.

  • Comment les cellules souches sont-elles apparues dans l'histoire de la vie ? Pourquoi de nombreuses espèces, notamment l'espèce humaine, ont-elles perdu la capacité d'autorégénération ? Dans le secret de nos organes, une " fontaine de jouvence " renouvelle régulièrement nos tissus tout au long de la vie. Peut-on envisager, à partir des cellules souches, de régénérer des tissus, de restaurer des organes, voire d'en créer de toutes pièces ? Et de faire de ces cellules des armes contre la maladie et le vieillissement ? Nicole Le Douarin présente ici l'état le plus complet et le plus actuel des connaissances sur les cellules souches. Elle nous livre l'étendue des espoirs que l'on peut raisonnablement placer dans une médecine régénérative qui ferait appel aux vertus de ces cellules potentiellement immortelles. La saga des cellules souches a commencé il y a bientôt dix ans. C'est cette aventure que raconte Nicole Le Douarin, en cherchant à dégager ce qu'elle apporte à notre compréhension de la vie, les enjeux éthiques qu'elle soulève, les perspectives thérapeutiques qu'elle ouvre, les nouvelles formes de recherche qu'elle suscite.

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